'Sooty birds' revelan la contaminación ocular ocultada en EEUU

10 de octubre de 2017

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Woodpeckers de cabeza roja desde 1901 (arriba) y 1982 (abajo)

El hollín atrapado en las plumas de los pájaros cantores durante los últimos 100 años está haciendo que los científicos revisen sus registros de contaminación del aire.

Investigadores estadounidenses midieron el carbono negro encontrado en 1.300 alondras, pájaros carpinteros y gorriones durante el siglo pasado.

Han producido el cuadro más completo hasta la fecha de la calidad del aire histórico sobre las partes industriales de los EE.UU.

El estudio también impulsa nuestra comprensión del cambio climático histórico.

Smokey ciudades

El carbón negro, un componente importante del hollín, se crea a través de la quema incompleta de combustibles fósiles como el carbón.

El aire sucio generado como resultado se convirtió en un problema importante como la industrialización se expandió a través de Europa y los EE.UU. a finales del siglo XIX.

Las ciudades pronto se cubrieron con aire de fuliginosa gracias a la quema no reglamentada de carbón en los hogares y las fábricas.

Si bien el enorme impacto del carbono negro sobre la salud de las personas que viven en los centros urbanos ha sido reconocido durante décadas, es sólo en los últimos años que los científicos han comprendido el papel que desempeña el cambio climático.

Cuando se suspende en el aire, la sustancia absorbe la luz solar y aumenta el calentamiento en la atmósfera.

Cuando golpea el suelo aumenta la fusión de nieve y hielo, y se ha relacionado con la pérdida de hielo en la región ártica.

Investigadores estadounidenses han luchado para encontrar registros precisos de la cantidad de carbono negro que se emitió en la zona de fabricación de los EE.UU., alrededor de Chicago, Detroit y Pittsburgh a finales del siglo XIX.

Este nuevo estudio adopta un enfoque inusual para elaborar la escala de hollín procedente de esta parte de los EE.UU. en los últimos 100 años.

Los científicos arrastraron a través de las colecciones de historia natural en los museos de la región y midieron la evidencia de carbono negro, atrapados en las plumas y las alas de los pájaros cantores mientras volaban a través del aire ahumado.

Los investigadores fueron capaces de estimar con precisión la cantidad de hollín en cada pájaro por fotografiar y medir la cantidad de luz reflejada de ellos.

"Fuimos a colecciones de historia natural y vimos que las aves de hace 100 años que estaban sucias, estaban cubiertas de hollín", dijo a la BBC el coautor Shane DuBay, del Field Museum y la Universidad de Chicago.

"Vimos que los pájaros del presente estaban más limpios y sabíamos que en algún momento a través del tiempo las aves se limpiaron - cuando hicimos nuestro primer paso de análisis usando reflectancia fuimos como wow, tenemos una precisión increíble".

Su análisis de más de 1.000 aves muestra que los niveles de carbono negro alcanzaron su punto máximo en la primera década del siglo XX y que el aire en el cambio de siglo fue peor de lo que se pensaba anteriormente.

Horned Larks desde 1904 (arriba) y 1966 (abajo)

El estudio mostró que durante la gran depresión en los EE.UU., el uso de carbón cayó. Volvió a estallar durante la Segunda Guerra Mundial, pero comenzó una declinación a largo plazo justo después de que se utilizaron combustibles nuevos como el gas para calentar los hogares y se quemaron formas menos contaminantes de carbón.

Si bien el estudio ha mejorado la línea de tiempo de la contaminación del aire en la parte industrial de los EE.UU., también indica que los actuales inventarios de emisiones subestiman los niveles atmosféricos de carbono negro en la primera era industrial.

"El gran hallazgo e implicación de nuestro estudio es que estamos recuperando concentraciones relativas de carbono negro atmosférico que son más altas de lo que se había estimado previamente de otros métodos", dijo Shane DuBay.

"Ayuda a restringir e informar cómo entendemos el papel relativo del carbono negro en el clima pasado y al comprender que podemos modelar con mayor precisión los escenarios climáticos futuros".

Una vez refinado este nuevo enfoque, los autores creen que puede adaptarse para su uso en otras partes del mundo con un fuerte patrimonio industrial.

"Estamos muy entusiasmados con las perspectivas de ampliar el proyecto en el Reino Unido, que tiene una historia más larga de la industria y también una historia más larga de recolección de la historia natural", dijo el coautor Carl Fuldner de la Universidad de Chicago.

"Algunos de los recursos en el Reino Unido se remontan mucho más lejos en el tiempo, por lo que los resultados que podríamos encontrar en un estudio comparativo sería muy emocionante".

El estudio ha sido publicado en la revista Proceedings de la Academia Nacional de Ciencias (PNAS).

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